Punto de acceso inalámbrico (WAP)

Un punto de acceso inalámbrico (WAP, Wireless Access Point) es un dispositivo de hardware que permite que un dispositivo compatible con Wi-Fi se conecte a una red cableada. El WAP normalmente se conecta a un router a través de una red cableada como un dispositivo independiente, pero también puede ser un componente integral del propio router. Un WAP se diferencia de un hotspot en que un hotspot es la ubicación física donde está disponible el acceso Wi-Fi a una WLAN, mientras que los WAP son los dispositivos de hardware que proporcionan acceso a la red.

Punto de acceso inalambrico (WAP)

Qué es un punto de acceso inalámbrico (WAP)

Un punto de acceso inalámbrico (WAP), también llamado punto de acceso Wi-Fi, es un dispositivo de hardware de red que permite a computadoras u otros dispositivos compatibles con Wi-Fi, se conecten de manera inalámbrica con una red cableada. Un WAP cumple dos funciones: conectarse a una red cableada y transmitir información entre los aparatos conectados a la red cableada y los inalámbricos.

El WAP normalmente se conecta a un router a través de una red cableada, como un dispositivo independiente, pero también puede ser un componente integrado en el propio enrutador. Un WAP es diferente de un hotspot, que es la ubicación física donde está disponible el acceso Wi-Fi a una WLAN.

Antes de que se desarrollaran las redes inalámbricas, la creación de una red de ordenadores en una empresa, hogar o escuela a menudo requería instalar numerosos cables a través de paredes y techos para proporcionar acceso a la red a todos los dispositivos habilitados para la red en el edificio, tales como ordenadores portátiles, tabletas y teléfonos inteligentes. Con la creación de los puntos de acceso inalámbrico (WAP), los usuarios pueden disponer de dispositivos que acceden a la red con pocos o ningún cable, logrando el ahorro de cables y otros dispositivos de red.

Un WAP normalmente se conecta directamente a una conexión Ethernet cableada y proporciona conexiones inalámbricas utilizando enlaces de radiofrecuencia para que otros dispositivos utilicen esa conexión por cable. La mayoría de los WAP admiten la conexión de varios dispositivos inalámbricos a una misma conexión por cable. La mayoría de los puntos de acceso WAP están diseñados para soportar los estándares IEEE 802.11 para enviar y recibir datos, estándares que se comercializan bajo la marca Wi-Fi.

Normalmente un WAP puede comunicarse con hasta 30 sistemas cliente ubicados dentro de un radio de en torno a 100 metros. Sin embargo, el rango real de comunicación puede variar significativamente dependiendo de variables tales como la ubicación en interiores o exteriores, altura sobre el suelo, obstrucciones cercanas, presencia de otros dispositivos electrónicos que puedan interferir activamente con la señal en la misma frecuencia, tipo de antena o potencia de salida de los dispositivos, entre otros factores. Se puede ampliar el alcance de un WAP a través del uso de repetidores que amplifican la señal de radio.

En la mayoría de países sólo hay un número limitado de frecuencias legalmente disponibles para su uso en redes inalámbricas. Normalmente, los WAP adyacentes utilizarán diferentes frecuencias con el fin de evitar la interferencia con otros sistemas cercanos, en muchos casos cambiando el WAP automáticamente de una frecuencia a otra para lograr una mejor recepción cuando el dispositivo detecta tráfico de datos en otras frecuencias. Sin embargo, el número limitado de frecuencias supone un problema en áreas urbanas con múltiples WAP, donde la superposición de señales causa interferencias que pueden dar lugar a fallos de señal y a errores en la transmisión de datos.

Un dispositivo móvil con conexión a Internet puede convertirse en un WAP mediante una tecnología denominada tethering, de tal manera que dicho dispositivo móvil comparte su conexión a Internet, permitiendo acceder a la red a otros dispositivos, cualesquiera que estos sean, mediante una conexión LAN inalámbrica (Wi-Fi), Bluetooth o mediante cable USB.

El acceso inalámbrico mediante un WAP tiene serias implicaciones de seguridad. Muchas redes cableadas basan la seguridad en el control de acceso físico, confiando en todos los usuarios de la red local, pero si los puntos de acceso inalámbricos están conectados a dicha red, cualquiera dentro del alcance del WAP, que normalmente se extiende más allá del área prevista, puede acceder a la red. La solución más común es el cifrado del tráfico inalámbrico. El esquema de cifrado de primera generación WEP resultó fácil de romper. Los esquemas de segunda y tercera generación, WPA y WPA2, se consideran seguros si se utiliza una contraseña lo suficientemente fuerte.

Las redes inalámbricas tienen grandes beneficios, sin embargo su seguridad es relativamente fácil de romper, en muchas ocasiones por el descuido o el desconocimiento que existe en el usuario. Los riesgos para los usuarios de la tecnología inalámbrica han aumentado a medida que el servicio se ha vuelto más popular, y actualmente los piratas informáticos incluso usan la tecnología inalámbrica para hackear redes cableadas.

Por ello, especialmente en empresas e instituciones, es importante establecer políticas de seguridad inalámbrica efectivas que protejan contra el acceso no autorizado a recursos importantes, mediante sistemas de prevención de intrusiones (WIPS, Wireless Intrusion Prevention System) o sistemas de detección de intrusiones (WIDS, Wireless Intrusion Prevention System). Algunas organizaciones incluso han optado por no instalar puntos de acceso inalámbricos para no tener que abordar problemas de seguridad inalámbrica.

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